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免化療開刀 我們的免疫系統 也許就能對抗腫瘤

2015/06/15
天下雜誌作者:經濟學人 

大致來說,對抗癌症的方法有四種,你可以開刀切除腫瘤,也可以用放射線、化療或標靶療法殺死癌細胞。現在,或許又有一種療法要加入它們的行列了,那就是「腫瘤免疫療法」。

真正的癌症疫苗難以實現,不過,新一代療法也帶來了新的可能性。它們在某方面和標靶療法很像,不同之處在於,新療法不會直接攻擊癌細胞,而是讓免疫系統攻擊它們。


 

專家指出,腫瘤躲避身體防衛機制的方法似乎有三。其一即為讓免疫系統無法辦識自己;其二為干擾負責發動攻擊、提供長期免疫力的T細胞;最後就是壓抑整個免疫系統的功能。

 

許多研究人員研發出來的藥物,想截斷的就是第二種躲避方式,瞄準腫瘤細胞表面、用於干擾T細胞的「檢查點」蛋白,例如必治妥施貴寶(Bristol-Myers Squibb)的Yervoy和Opdivo、默克(Bristol-Myers Squibb)的Keytruda等。

 

現在,許多療法會瞄準一個以上的檢查點蛋白,研究亦顯示,同時使用一種以上的藥物,效果會比較好。前述藥物原本的目標是對抗黑色素瘤,但似乎也能對付其他腫瘤,例如Opdivo已獲核准,可用於治療其中一種肺癌。然而,醫學界少有奇蹟,腫瘤學界恐怕也是如此。部分病人靠Opdivo延長了性命,但對大部分病人來說,效果並不明顯,甚至是完全沒有效果。



理論之一就是,部分腫瘤可能是使用了第一種逃脫手段,直接避免免疫系統啟動攻擊。Juno Therapeutics和Immune Design都想切斷這條逃脫路線。截斷了這條路線,也許還能強化檢查點蛋白療法的效果;結合數種免疫療法有其潛力,結合免疫與主流療法亦是如此,例如在手術之後,以免疫療法清除手術刀沒有除掉的癌細胞。新療法相當具前景,但並不便宜;Yervoy每年每人的花費為13萬美元,Opdivo約為15萬。愈來愈多藥廠投入此領域,其他藥物應該很快就會投入市場;但在富有世界人口更老更胖罹癌更多之際,問題亦逐漸浮上台面:腫瘤免疫療法能為藥廠帶來多豐厚的利潤?保險公司和政府能否負擔這樣的治療成本?(黃維德編譯)

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